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Production de l’électricité: Les sources sont multiples

La plupart du temps, l’électricité est produite à partir d’une source de chaleur, en utilisant la vapeur d’eau comme colporteur d’énergie. La vapeur fait tourner des turbines qui sont couplées à des générateurs électriques. La vapeur peut être produite en utilisant la plupart des sources d’énergie. Les énergies hydrauliques et éoliennes étant des exceptions puisque c’est la force de l’eau et du vent en déplacement qui produit un travail directement dans une turbine couplée à un générateur.

Les centrales nucléaires utilisent souvent un circuit primaire et secondaire de vapeur, afin d’isoler physiquement le réacteur nucléaire de la salle des générateurs et du reste des installations.

De petites installations (brûlant habituellement du gaz naturel) combinent la génération d’électricité et de chaleur (pour le chauffage domestique ou pour des processus industriels). Ces centrales électriques combinées ont le meilleur rendement, après les centrales hydroélectriques. Cette technique porte le nom de cogénération.

Il existe aussi des CCC (centrale à cycle combiné), qui pour être plus efficientes, et donc moins polluantes par kW produit utilisent l’énergie calorifique résiduelle des gaz d’échappement de la turbine à gaz pour produire de la vapeur utilisée dans une turbine à vapeur entraînant un second alternateur.

Des expériences sont en cours pour utiliser la géothermie pour produire de l’électricité en creusant à très grande profondeur dans des roches dures, ce qui permet de réchauffer un fluide caloporteur alimentant en vapeur une turbine (via une pompe à chaleur quand la température est trop faible).

Tous les véhicules automobiles non électriques utilisent un petit alternateur couplé mécaniquement au moteur principal pour une génération locale d’électricité basse tension, une batterie d’accumulateur le remplace pendant l’arrêt du moteur principal.

Des unités d’appoint ou de secours, appelées groupes électrogènes permettent une fabrication d’électricité ponctuelle, ils utilisent tous un moteur à explosion pour entraîner la génératrice.

  • Il existe des groupes transportables pour une utilisation des outils électriques hors des lieux électrifiés.
  • De gros générateurs sont utilisés pour pallier une rupture de fourniture toujours possible du fournisseur d’électricité. Les hôpitaux, certains services publics et, les grandes entreprises ne pouvant supporter un arrêt brutal de leurs processus industriels possèdent des groupes électrogènes à démarrage automatique.

Les États-Unis en particulier comptent beaucoup sur les combustibles fossiles pour l’électricité (pétrole, gaz naturel, charbon). Les complexités de sécurité liées à l’énergie nucléaire font qu’on n’y a plus construit de centrale depuis les années 1970 (suite à l’accident nucléaire de Three Mile Island).

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